晚清时期,铁路已经传到了中国,可朝野各方都对这件新鲜事物存在巨大的争议。虽然李鸿章、左宗棠等有识之士,极力支持修建铁路,但反对者只需要一句话就让他们闭嘴了:“烟伤庄稼,震动寝陵。”

如果要说世界上第一条铁路,就得提到3个关键性人物。一是乔治·斯蒂芬森,二是威廉·詹姆斯,三是爱德华·皮斯。

斯蒂芬森是一名英国工程师,是一名煤矿矿工的儿子。斯蒂芬森受矿井里用来抽水的蒸汽机的启发,从1810年开始着手制造蒸汽机车。4年后,斯蒂芬森成功研制出一台蒸汽机车“旅行者号”。“旅行者号”在前进时,烟囱里会不断冒出黑烟和火苗,人们称之为“火车”。

威廉·詹姆斯是一个律师。当斯蒂芬森成功研制出“旅行者号”蒸汽机车后,无人问津,詹姆斯却对此产生了浓厚的兴趣。他决定利用自己在英国的影响力,将这件新鲜事物在全国推广。为此他找到了第三个关键人物爱德华·皮斯。

爱德华·皮斯是一名英国富商,居住在英国东北部城市达林顿。他擅长做生意,但对铁路建设很有兴趣,并牵头建设世界上第一条铁路:达林顿—斯托克顿铁路。这条铁路,位于达林顿至斯托克顿之间,全长40公里。世界上第一条铁路产生在英国,可以理解。毕竟英国是第一次工业革命的发源地。可为什么这条铁路不修建在伦敦、利物浦等大城市,却修建在达林顿和斯托克顿这两个小城镇呢?

达林顿是皮斯的家乡,他想通过修建铁路的方式,为家乡做点好事。同时,达林顿附近有一处南达勒姆煤矿,煤矿里挖掘的煤炭需要及时运送出去。斯托克顿靠近入海口,水运比较方便。如果用火车将南达勒姆煤矿挖掘的煤炭运到斯托克顿,再通过海运的方式运走,将会极大地降低运输物流成本。

只是,皮斯与投资者更倾向于在这条铁路上使用马拉货车,而不是蒸汽机车。这也可以理解,毕竟那时候蒸汽机车发明不久,性能很不稳定,运行速度也不快,远远跑不过马车。

就在这时候,詹姆斯兴高采烈地向皮斯推荐了“旅行者号”蒸汽机车:“斯蒂芬森先生的蒸汽机车,超越一切我所看到的类似发明。我认为斯蒂芬森先生在发明机车这方面的功绩,仅次于不朽的瓦特。”

随后,斯蒂芬森又亲自拜访了皮斯,极力地说服他接受一个事实:用蒸汽机车牵引货车,比马拉货车的效率高得多。

皮斯心动了。于是,在工程师和资本家的联合推动下,世界上第一条铁路得以有机会采用蒸汽机车牵引货车。

但是,在达林顿—斯托克顿铁路上使用蒸汽机车的计划,受到了许多封建贵族的阻扰。他们认为,修建铁路本身就违背了《圣经》的教义,是对上帝的背叛,火车冒出的黑烟和火苗更是会让草地寸草不生,让奶牛产不出奶。因此还是采用马拉火车的好。

正因为有如此多的反对声音,皮斯慎重地为这条铁路准备了两个方案。一是采用蒸汽机车,二是采用马车拉动货车。为此,在铺设轨道时,预留了马匹行走的空间,因而没采用木枕,而是将两根铁轨分别铺设在石头基础上。

1822年5月23日,达林顿—斯托克顿铁路铺设了第一根铁轨。经过3年的施工建设,1925年9月,世界上第一条铁路终于全线日,达林顿—斯托克顿铁路在达林顿举行了隆重的通车仪式,吸引了周围许多村民围观。斯蒂芬森作为蒸汽机车的发明者,亲自操纵“运动号”蒸汽机车,牵引着由一辆煤水车、32辆货车和1辆客车组成的列车,满载着总重达90吨的煤炭和面粉和450名乘座旅客从达林顿出发,浩浩荡荡地沿着铁路往斯托克顿奔驰而去。

有意思的是,在火车刚刚出发时,有一辆马车参与进来,试图与这个庞然大物比一比速度。但没过多久,这辆马车就被远远地抛在后面。

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